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Vuelos de largo recorrido a bajo costo

Todo sobre los vuelos transatlánticos o de larga distancia a bajo costo. El pasado y el presente. Fracasos y éxitos.

Actualmente, las aerolíneas de bajo costo, como Ryanair, Easyjet, Vueling, Southwest, Frontier, Spring y muchas otras, generalmente se limitan a vuelos de corto o medio recorrido. Los primeros intentos de ofrecer vuelos de bajo costo en rutas intercontinentales fracasaron totalmente en la segunda mitad del siglo XX. Sin embargo, la situación está cambiando completamente.

Los principios.

Al principio, es el sector de los vuelos de larga distancia que dio a luz a los vuelos a bajo costo. En la década de 1950, la aerolínea islandesa Loftleiðir ofreció vuelos transatlánticos a precios bajos particularmente entre Nueva York y Hamburgo o Luxemburgo con una escala en Reykjavik. Del mismo modo, en la segunda mitad del siglo XX, con el nombre de Skytrain, la aerolínea británica Laker Airways ofreció vuelos de bajo costo entre Londres Gatwick y Nueva York.

La crisis del petróleo en la década de 1970 y la recesión económica que siguió puso fin a estas iniciativas. Loftleiðir se tuvo que fusionar con Air Iceland y formar Icelandair en 1979 mientras que Laker Airways fue a la quiebra en 1982.

El éxito de los vuelos de corto/medio recorrido de bajo costo.

A finales del siglo XX, la desregulación de las aerolíneas en los Estados Unidos y después en el resto del mundo, así como, a principios del siglo XXI, el desarrollo de internet cambiaron totalmente el mercado del transporte aéreo y permitieron el nacimiento y el desarrollo de las aerolíneas de bajo costo en los vuelos de corto y medio recorrido.

Tales vuelos no necesitan una amplia gama de aviones que son caros de gestionar, pero al contrario, permiten una alta rotación de vuelos y por lo tanto una reducción de los costos fijos. Además, estos vuelos de bajo costo no tienen conexiones con otros vuelos. Así las aerolíneas de bajo costo ahorran los costos de conexión y no necesitan la cooperación de las grandes líneas aéreas que mantienen el mercado internacional en sus manos. Por último pero no menos importante, la reducción de la nómina y otros gastos generales, así como, en muchos países, el uso de aeropuertos regionales más baratos también han hecho posible la disminución de las tarifas de estos vuelos.

La aerolínea estadounidense Southwest fue lal pionera de los vuelos de corto o medio recorrido de bajo costo. Su ejemplo fue seguido por innumerables otras líneas aéreas. Si varias de ellas fracasaron, muchas otras han sido capaces de desarrollarse con éxito hasta tal punto que algunas de ellas forman ahora parte de las líneas aéreas más grandes del mundo.

Entre las muchas aerolíneas de bajo costo, encuentra por ejemplo Ryanair, Easyjet, Vueling, Wizz Air, Jet2.com y Iberia Express en Europa, Southwest, Spirit, Jetblue, Frontier, Virgin America, WestJet y Interjet en América del norte, Gol, Azul Airlines y VivaColombia en América del Sur, Pegasus Airlines y FlyDubai en el Medio Oriente, Air Asia, Lion Air, Indigo, SpiceJet, Cebu Pacific y muchas otras en Asia.

El renacimiento de los vuelos de larga distancia a bajo costo.

El éxito de los vuelos de corto/medio recorrido a bajo costo ha iniciado dos nuevas tendencias. Por una parte, algunas aerolíneas estadounidenses (Spirit Airlines, Allegiant Air and Frontier) han utilizado la estrategia de bajo costo de manera aún más fuerte. Ofrecen vuelos nacionales de ultra bajo costo con un servicio mínimo y cobran a la carta cualquier opción adicional (equipaje registrado, comida y bebidas a bordo, y otros).

Por otra parte, el éxito de vuelos de corto/medio recorrido baratos ha reanimado la posibilidad de vuelos de larga distancia a bajo costo. Después de algunas iniciativas limitadas, los vuelos de larga distancia a bajo costo atraen de hecho un creciente interés. Mientras que las aerolíneas de bajo costo actuales encuentran allí una oportunidad para ampliar la gama de sus actividades, las aerolíneas tradicionales quieren tomar parte en los vuelos de bajo costo con el fin de asegurar su propia supervivencia.

Las oportunidades para reducir los costos de vuelos de largo recorrido son más limitadas que estas relacionadas con los vuelos de corto recorrido. Sin embargo, algunos tipos de ahorros como una reducción de los gastos generales y de la nómina pueden implementarse también en las rutas de larga distancia. Además, mostrar tarifas muy bajas que no incluyen el precio de los servicios adicionales - una práctica típica del mercado de bajo costo - es un señuelo comercial cuya importancia no podemos subestimar. 

Dependiendo de las aerolíneas, cuatro tendencias caracterizan el desarrollo de los vuelos de larga distancia a bajo costo.

1. Diversificación de los servicios de las aerolíneas de bajo costo.

Algunas aerolíneas que ofrecen vuelos de corto/medio recorrido a bajo costo desde varios años han intentado ampliar la gama de sus actividades con rutas de largo recorrido.

Por ejemplo, la aerolínea australiana de bajo costo Jetstar Airways ofrece vuelos de bajo costo por destinos como Japón, Myanmar y Hawái desde Australia.

Del mismo modo, la aerolínea de bajo costo Air Asia, con el nombre de Air Asia X, ofrece vuelos de largo recorrido desde varios aeropuertos en Asia. Por ejemplo desde Kuala Lumpur, Air Asia ofrece vuelos al Medio Oriente (Irán, Arabia Saudita y Emiratos Árabes Unidos) y comenzará vuelos a Hawái en junio del 2017.  Air Asia sin embargo terminó vuelos de bajo costo a Londres en 2012.

Cebu Pacific, la aerolínea de bajo costo de las Filipinas, también ofrece vuelos de largo recorrido especialmente para el Medio Oriente (Doha, Dubái, Kuwait y Riad) desde Manila. A partir de marzo del 2017, se ha añadido vuelos a Guam (una isla del Pacífico que forma parte de los Estados Unidos).

La aerolínea de bajo costo de Singapur, Scoot, inicia vuelos de largo recorrido a Atenas en junio de 2017.

Con la excepción de las pocas líneas aéreas indicadas en la sección 2 a continuación, las aerolíneas europeas de bajo costo mostraron poco interés para vuelos de largo recorrido. Hasta ahora, de hecho se han concentrado en los destinos en el continente o cerca del continente (por ejemplo, las Islas Canarias y Marruecos para Ryanair, Vueling y Easyjet, Turquía para Easyjet, Israel para Ryanair y Vueling). Vueling ofrece vuelos a destinos africanos como Dakar o Banjul, pero solamente de Barcelona: no se trata de vuelos de largo recorrido.

En resumen, varias aerolíneas de bajo costo principalmente de Asia y de Australia ofrecen vuelos intercontinentales a precios bajos, además de los vuelos de corto/medio recorrido que forman su actividad principal. Esta tendencia va en aumento.

Estos vuelos de largo recorrido son particularmente baratos cuando los pasajeros no tienen equipaje registrado y/o cuando no necesitan comida/bebidas a bordo. Aún con el equipaje y la comida, la tarifa sigue siendo generalmente un poco inferior a las de las otras líneas aéreas.

Sin embargo, puede ocurrir que un vuelo más barato todo incluido, posiblemente con una escala, está disponible en una aerolínea clásica. Esta situación ocurre especialmente cuando la aerolínea de bajo costo es la única aerolínea que ofrece vuelos sin escala al destino y luego no se enfrenta a una competencia directa. Por lo tanto, aún en caso de vuelos de bajo costo, vale la pena de comparar todos los vuelos disponibles antes de reservar su billete de avión.


 

2. Especialización de algunas aerolíneas en las rutas de larga distancia a bajo costo.

Algunas otras aerolíneas de bajo costo han optado por especializarse en vuelos intercontinentales de bajo costo hasta el punto que estos vuelos forman la parte muy importante (o la única) de su negocio.

Los primeros intentos en esta dirección fracasaron rápidamente. Así, en 2005, Oasis Hong Kong Airlines con sede en Hong Kong ofreció vuelos de bajo costo entre Hong Kong y Londres Gatwick o Vancouver. Al mismo tiempo, Zoom Airlines que era basada en Ottawa ofreció vuelos transatlánticos a principalmente el Reino Unido y Francia. Después de pocos años, ambas líneas aéreas cesaron sus operaciones debido a que sufrieron grandes pérdidas.

Posteriormente, sin embargo, la crisis económica de los años 2009 y siguientes ha suscitado un nuevo interés para los vuelos de bajo costo. Los viajeros también están más acostumbrados  a estos vuelos. En este contexto, los nuevos proyectos para lanzar vuelos de largo recorrido de bajo costo han tenido resultados mucho mejores.

Norwegian, originalmente una aerolínea regional de Noruega que se embarcó en el mercado de vuelos de bajo costo en los 2000 y compró la aerolínea sueca a bajo costo FlyNordic en 2007, decidió en 2012 especializarse en vuelos transatlánticos de bajo costo a través de dos filiales (una de las cuales radica en Irlanda).

Además de su certificado de operador aéreo noruego (AOC, en inglés), Norwegian ha obtenido un AOC en Irlanda y en el Reino Unido. Esto permite a Norwegian operar vuelos entre cualquier aeropuerto de la Unión Europea y cualquier destino en los Estados Unidos.

Hoy en día, Norwegian ofrece vuelos de bajo costo a muchos destinos en los Estados Unidos (Nueva York, Boston, Fort Lauderdale, Orlando, las Vegas, Los Ángeles, Oakland, y otros), así como en Puerto Rico desde varios aeropuertos europeos como Londres-Gatwick, París-Charles de Gaulle, Oslo, Estocolmo, Copenhague u otros. Además de estos vuelos transatlánticos, Norwegian también ofrece vuelos de largo recorrido a Bangkok o Dubái desde sus bases en Escandinavia.

Los vuelos baratos de larga distancia de Norwegian se expanden notablemente. En el verano de 2017, Norwegian lanzará varios vuelos de bajo costo entre Barcelona y cuatro aeropuertos importantes en los Estados Unidos (Los Ángeles, Nueva York-Newark, Oakland y Fort Lauderdale), así como entre Irlanda (Dublín, (Shannon y Cork) o Escocia (Edimburgo) y algunos aeropuertos regionales americanos como el aeropuerto de Providence ubicado en Rhode Island a cien kilómetros de Boston y el aeropuerto internacional de Stewart ubicado en el Estado de Nueva York a cien kilómetros al norte de Manhattan.

Los vuelos de Dublín, Shannon y Edimburgo se benefician del U.S.  Preclearance, lo que significa que los controles aduaneros de los Estados Unidos se realizan antes de la salida y el vuelo a la llegada se considera como un vuelo interno de los Estados Unidos.

Aparentemente, Norwegian trata de servir no sólo los destinos más populares, sino también (con el fin de ofrecer ofertas aún más baratas) los aeropuertos menos importantes. Además, los pasajeros de Norwegian que llegan al aeropuerto internacional de Stewart pueden aprovechar de un servicio de lanzadera del autobús por Manhattan (1h20) por sólo $ 20.

Norwegian también buscaría establecer una filial en Sudamérica (Argentina) y concluir una asociación con Ryanair en Europa, lo que permitiría a los pasajeros de una aerolínea continuar su viaje con la otra aerolínea.

Ofreciendo vuelos baratos transatlánticos además de vuelos dentro de Europa, la aerolínea de bajo costo islandesa WOW Air sigue una política similar que es sin embargo limitado al mercado islandés.  Aunque su oferta está diseñada principalmente para el mercado islandés, está disponible para los viajeros de más de 20 otros países europeos bajo la forma de vuelos de conexión.

Desde el aeropuerto de Keflavík, WOW Air vuela a varias ciudades de los Estados Unidos (Boston, Nueva York Newark, Baltimore-Washington D.C., Los Angeles, San Francisco, Miami y Pittsburgh) y otros destinos intercontinentales como Toronto, Montreal y Tel Aviv. Debido a la posición geográfica de Islandia, WOW Air tiene la ventaja de poder ofrecer vuelos transatlánticos con aviones de medio recorrido que pueden ser más rápidamente llenados que aviones más grandes.

Empresa hermana de Air Caraïbes, la nueva línea aérea francesa de bajo costo, French Blue, solo vuela a dos intercontinental destinos (Punta Cana en la República Dominicana y, desde junio de 2017, Saint Denis en la isla de Réunion en el Océano Índico), ambos desde el aeropuerto de París-Orly.

3. Las líneas aéreas convencionales europeas se embarcan en los vuelos de largo recorrido de bajo costo.

Frente a la creciente competencia de líneas aéreas como Norwegian y las líneas aéreas del Golfo, las líneas aéreas nacionales en Europa se ven obligadas a ofrecer vuelos de largo recorrido de bajo costo. Puesto que han perdido una cuota de mercado significativa en el sector de corto/medio recorrido, no sobrevivirían a una pérdida similar en el mercado de los vuelos transatlánticos y de largo recorrido.

Por razones comerciales (en particular, imagen de la marca) y por razones de costos (empleo de plantilla menos bien pagada), estas líneas aéreas tradicionales han optado por ofrecer vuelos de larga distancia a bajo costo a través de una filial especializada, siguiendo en parte el ejemplo de Jetstar Airways (filial de Qantas Airways).

En marzo del 2017, el International Airlines Group (IAG), formado por la fusión de British Airways e Iberia, anunció la creación de Level, una aerolínea de bajo costo con sede en Barcelona-El Prat.

A partir de junio del 2017, Level ofrecerá vuelos de bajo costo de Barcelona a Buenos Aires en Argentina, Punta Cana en la República Dominicana, así como a Oakland y Los Ángeles en los Estados Unidos. Estos primeros vuelos se realizarán mediante aviones y tripulaciones de Iberia. Ulteriormente, Level servirá otros destinos de larga distancia, incluso desde ciudades alemanas.

Al igual que con Norwegian, los pasajeros de Level tendrán que pagar suplementos si quieren tomar un equipaje registrado, recibir una comida o bebida a bordo o tener acceso a internet. Característica  interesante: benefician de Avios, el programa de lealtad del grupo, mientras que las aerolíneas de bajo costo no tienen programa para viajeros frecuentes.

Vueling, que también pertenece a IAG, tiene su sede en Barcelona de modo que los pasajeros pueden disfrutar de posibles conexiones entre los vuelos de Level y de Vueling.

En Alemania, Lufthansa lleva a cabo una estrategia similar encomendando a su filial Eurowings vuelos de largo recorrido de bajo costo, especialmente a Miami, Orlando y Seattle en los Estados Unidos, Varadero a Cuba, Punta Cana y Puerto Plata en la República Dominicana, Port Louis en Mauricio (Océano Índico), Bangkok y Phuket en Tailandia. Múnich y Colonia son actualmente las dos bases de Eurowings para sus vuelos de largo recorrido.

Es posible que, a medio plazo, Brussels Airlines, que pertenece al grupo Lufthansa, también se encarguen de vuelos de bajo costo de Lufthansa.


Air France se está embarcando en la misma estrategia creando una nueva filial para vuelos de largo recorrido a bajo costo, además de Hop y Transavia, sus filiales de bajo costo para vuelos de corto y medio recorrido. Con este fin, Air France debe obtener el acuerdo de su personal puesto que el funcionamiento de la nueva filial necesita en una reducción de su nómina.

La nueva filial se llama Joon (inicialmente, estaba previsto llamarlo Boost). Iniciará sus actividades en el invierno del 2017. Primero, servirá solamente vuelos de medio recorrido (por ejemplo. a Turquía). Joon comenzaría vuelos de largo recorrido de bajo costo en el verano del 2018. En 2020, se espera que Joon tenga 10 aviones de largo recorrido y 18 aviones de medio recorrido.

Los destinos de los vuelos de larga distancia serían destinos de negocios como Nueva York o de turismo como Mauricio, pero principalmente destinos ubicados en Asia (como Bangkok y Kuala Lumpur) donde Joon debería ser más competitivo que Air France con respecto a las aerolíneas del Golfo.


La estrategia de Air France consiste en ofrecer vuelos baratos de larga distancia sin acarrear un abandono excesivo de los vuelos tradicionales. La elección de los destinos y la diferencia de precio entre ambos tipos de vuelos serán factores críticos a este respecto.

Hasta ahora, las principales aerolíneas estadounidenses (United, American y Delta) permanecieron insensibles a la competencia de los vuelos transatlánticos de bajo costo. Pero más tarde o más temprano tendrán que reaccionar.

4. Chárter y similares aerolíneas.

Un cuarto tipo de líneas aéreas operan vuelos intercontinentales a bajo coste: las aerolíneas relacionadas con operadores turísticos como TUIfly, Condor, Thomas Cook UK y Thomson Airways.

Por ejemplo, desde los aeropuertos del Reino Unido, Thomson Airways vuela a destinos como Varadero en Cuba, Puerto Plata, Punta Cana y La Romana en la República Dominicana, Cancún y Puerto Vallarta en México, Orlando en los Estados Unidos, Liberia en Costa Rica, Goa en India, Colombo en Sri Lanka, Phuket en Tailandia, y otros destinos turísticos.

Estos destinos son sólo lugares de vacaciones. En muchos casos, sus pasajeros han comprado el boleto aéreo como parte de un paquete que incluye también otros servicios como alojamiento y/o excursiones. Raramente están dispuestos a viajar sin equipaje registrado. Además, muchos de estos vuelos se proporcionan sólo de manera estacional. Las tarifas de estos vuelos son también más volátiles que las de otras aerolíneas.

En general, estos vuelos de chárter y similares líneas aéreas forman una parte significativa del mercado del transporte aéreo; sin embargo, están dirigidos a una clientela en gran medida diferente de la de las otras aerolíneas.

Conclusión.

El desarrollo actual de los vuelos de largo recorrido de bajo costo no es una moda pasajera, pero es el comienzo de un cambio radical del mercado del transporte aéreo con tarifas aéreas más bajas, una calidad de servicio también más baja, más servicios pagados caso por caso a bordo, más vuelos a y desde aeropuertos secundarios, y comparaciones de precios mucho más difíciles.

Queda también por ver si, a largo plazo, los viajeros podrán combinar fácilmente vuelos de diferentes tipos y, si es así, qué cambios adicionales de su comportamiento podría causar.

WillGoTo, marzo de 2017.

Actualización abril 2017

El 6 de abril del 2017, Ryanair anunció el inicio de las conexiones entre sus vuelos. Los viajeros pronto podrán reservar vuelos "punto a punto" con Ryanair, es decir, un vuelo de Ryanair a un aeropuerto intermedio seguido de un vuelo de Ryanair al destino final sin tener que hacer un check-in de nuevo en el aeropuerto  de "escala".

Esto servicio se implementará primero en Roma-Fiumicino y luego gradualmente en otros centros de conexión de Ryanair. Esto es totalmente nuevo en el sector de los vuelos de bajo costo en Europa.

Al mismo tiempo, Ryanair confirmó que prepara un acuerdo de asociación con otras compañías aéreas, especialmente Norwegian y Aer Lingus, con el fin de proporcionar a sus pasajeros vuelos de largo recorrido, como ya se ha anunciado en nuestro artículo más arriba. En un solo paquete, los viajeros pasajeros de Ryanair podrán continuar su viaje con un vuelo de larga distancia de Norwegian o Aer Lingus y viceversa, sin un check-in en el aeropuerto de escala.

Por otro lado, desde marzo del 2018, Eurowings conectará sus dos bases de largo recorrido en Colonia y Múnich por cuatro vuelos diarios en ambas direcciones para dar más flexibilidad a sus clientes. A partir de agosto del 2017, Eurowings también ofrecerá numerosos vuelos entre el aeropuerto de Weeze y el de Múnich.

De esto modo, Eurowings ofrecerá a sus clientes una amplia gama de vuelos de conexión: no sólo de Eurowings y Lufthansa, sino también de las aerolíneas extranjeras socias de Lufthansa y presentes en Múnich.

Actualización julio 2017

Norwegian y WOW Air están persiguiendo activamente el desarrollo de sus vuelos de largo recorrido de bajo costo. Desde julio del 2017, WOW también ofrece vuelos desde Keflavik a Chicago, por lo que es su décimo destino en el continente americano. Desde abril-mayo del 2018, WOW servirá cinco otros destinos americanos: Detroit, Dallas, Cleveland, Cincinnati y Saint-Louis. Norwegian comienza vuelos a Denver (Colorado) y Orlando (Florida) desde París.

Por otro lado, la aerolínea danesa de bajo costo Primera Air comenzará vuelos a Nueva York Newark y Boston desde Londres Stansted, Birmingham y Paris CDC en 2018 (los boletos están ahora a la venta).


 

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